برای درک بهتر این موضوع می توان متغیرها را به چیزهایی در دنیای واقعی تشبیه کرد که مسئول ذخیره سازی و یا محافظت چیزهای دیگر هستند. به عنوان مثال می توان کابینت آشپزخانه را در نظر بگیریم. در کابینت هم می توان لیوان و استکان نگهداری کرد و هم یک کاسه و بشقاب اما این در حالی است که به هیچ وجه نمی توان گوشت را در کابینت ذخیره کرد:

what-is-a-variable-1

در واقع برای نگهداری گوشت بایستی از فریزر استفاده کرد. از سوی دیگر اگر بخواهیم اشیاء قیمتی خود مثل طلا و اسناد مهم را نگهداری کنیم بایستی از گاو صندوق استفاده کنیم:

what-is-a-variable-2

متغیرها در زبان های برنامه نویسی را می توان به عنوان ظرفی قلمداد کرد که این وظیفه را دارند تا Value ها یا مقادیر خاصی را در خود ذخیره سازند. از آنجا که "متغیر" به عنوان نام برای چنین ظرفی در نظر گرفته شده است، می توان فهمید که مقداری که در این ظرف ذخیره می شود "قابل تغییر یا متغیر" است. به عبارت دیگر همانطور که می توان چیزهای گوناگونی داخل یک گاو صندوق قرار دارد، متغیرها هم می توانند چیزهای گوناگونی را داخل خود قرار دهند.
به عنوان مثال اگر بخواهیم مقادیری که کاربران در یک فرم اینترنتی وارد می نمایند را ذخیره سازیم بایستی از متغیرها استفاده کنیم. مثلاً برای ذخیره سازی نام و نام خانوادگی کاربر از یک جنس به خصوص از متغیرها استفاده می شود و برای ذخیره سازی این نکته که آیا کاربر بالای 18 سال است یا زیر 18 سال می بایست از متغیر دیگری استفاده کرد.